Un nuevo estudio indica que el racismo es tóxico para los seres humanos.

Un equipo de científicos de la USC y la UCLA encontró que las experiencias racistas parecen aumentar la inflamación en los individuos afroamericanos, lo que aumenta su riesgo de enfermedad crónica, según el estudio publicado en la revista Psychoneuroendocrinology el 18 de abril.

«Sabemos que la discriminación está relacionada con los resultados de salud, pero nadie estaba seguro exactamente de cómo dañó la salud», señaló April Thames, profesora asociada de psicología y psiquiatría de la Facultad de Letras, Artes y Ciencias de la USC Dornsife. «Lo vi como un factor de estrés crónico. Nuestros resultados mostraron que la discriminación racial parece desencadenar una respuesta inflamatoria entre los afroamericanos a nivel celular».

La supervivencia de todos los seres vivos depende de su capacidad para responder a infecciones, estrés y lesiones. Tales amenazas desencadenan una respuesta del sistema inmunológico para defenderse de los patógenos y reparar los tejidos dañados. Un grupo selecto de genes es clave para este mecanismo de defensa, y la inflamación es una señal de que esos genes están trabajando para contrarrestar la amenaza o reparar el daño.

La inflamación sirve para proteger a un organismo de una amenaza para la salud. Pero si alguien se siente amenazado por largos períodos de tiempo, su salud puede sufrir significativamente con inflamación crónica.

«Si esos genes permanecen activos durante un período de tiempo prolongado, eso puede promover ataques cardíacos, enfermedades neurodegenerativas y cáncer metastásico», dice el coautor Steve Cole, de la Universidad de California en Los Ángeles.

En estudios anteriores, Cole había encontrado que las respuestas inflamatorias se intensifican entre las personas de grupos socialmente marginados y aislados. «Hemos visto esto antes en la soledad crónica, la pobreza, el TEPT y otros tipos de adversidad», dice. «Pero hasta ahora, nadie había visto los efectos de la discriminación.»

El vínculo de la inflamación con el racismo

Para el estudio, Thames y sus coautores se centraron en un grupo de 71 sujetos: dos tercios de ellos eran afroamericanos; los otros eran blancos.

Además, 38 de los participantes resultaron positivos para el VIH. Su participación dio a los científicos la oportunidad de estudiar los efectos del racismo independientemente de los efectos de la enfermedad.

Los científicos extrajeron ARN de las células de los participantes y midieron las moléculas que desencadenan la inflamación, así como las que participan en las respuestas antivirales. El equipo de investigación encontró niveles más altos de moléculas inflamatorias en participantes afroamericanos.

Los resultados también indican que el racismo puede ser responsable de hasta el 50 por ciento de la mayor inflamación entre los afroamericanos, incluidos los que dieron positivo para el VIH.

Descartar otros factores estresantes

Los científicos se aseguraron de que todos los participantes tuvieran antecedentes socioeconómicos similares para explicar los factores de estrés financiero, lo que eliminó la pobreza como un factor potencial de inflamación crónica entre las personas del estudio.

«La discriminación racial es un tipo diferente de estrés crónico que la pobreza», dice Thames. «La gente navega por la pobreza día a día y se da cuenta de que está ocurriendo. Incluso podrían ser capaces de hacer frente a los factores de estrés financiero a través de cambios en el empleo, cambios en los ingresos y en la gestión financiera. Pero con la discriminación, no siempre te das cuenta de que está ocurriendo».

Las decisiones o estilos de vida de las personas pueden reducir los efectos nocivos de algunos factores estresantes, pero la discriminación racial es un factor estresante crónico sobre el que la gente no tiene control. «No puedes cambiar el color de tu piel», dice.

Thames señala que este último estudio tiene una limitación obvia: El tamaño de la muestra era pequeño. Pero ella dice que los resultados indican que los científicos deberían repetir el estudio con una muestra más grande para determinar completamente los efectos inflamatorios del racismo en las personas de color.

Los coautores del estudio incluyeron a Cole, Michael Irwin y Elizabeth Breen de UCLA.

El estudio fue apoyado por un estimado de $1 millón en subvenciones de múltiples fuentes, incluyendo el Centro Nacional para el Avance de la Ciencia Traslacional del Instituto Nacional de Salud, UCLA, el Centro de Biodemografía y Salud de la Población de la USC/UCLA y los Centros Independientes para Adultos Mayores Claude D. Pepper del Instituto Nacional sobre el Envejecimiento.

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