Un estudio de Penn detalla los efectos de la pobreza y el trauma en el cerebro y el comportamiento de los jóvenes

Crecer en la pobreza y experimentar eventos traumáticos como un accidente grave o una agresión sexual puede afectar el desarrollo cerebral y el comportamiento en niños y adultos jóvenes. El bajo estatus socioeconómico (L-SES) y la experiencia de eventos estresantes traumáticos (EET) se relacionaron con la pubertad acelerada y la maduración cerebral, el desarrollo anormal del cerebro y mayores trastornos de salud mental, como depresión, ansiedad y psicosis, según un nuevo estudio publicado esta semana en JAMA Psychiatry. La investigación fue realizada por un equipo de la Escuela de Medicina Perelman de la Universidad de Pensilvania y el Hospital Infantil de Filadelfia (CHOP) a través del Instituto del Cerebro Lifespan (LiBI).

«Los hallazgos subrayan la necesidad de prestar atención al entorno en el que crece el niño. La pobreza y el trauma tienen fuertes asociaciones con el comportamiento y el desarrollo cerebral, y los efectos son mucho más generalizados de lo que se creía anteriormente», dijo la autora principal del estudio, Raquel E. Gur, MD, PhD, profesora de Psiquiatría, Neurología y Radiología de la Facultad de Medicina Perelman de la Universidad de Pensilvania, y directora del Instituto del Cerebro Lifespan.

Padres y educadores están divididos en campos opuestos con respecto a la cuestión de cómo la adversidad infantil afecta el desarrollo hacia una edad adulta madura y saludable. Los puntos de vista difieren desde «no usar la vara y malcriar al niño» hasta la preocupación de que cualquier condición estresante, como el acoso escolar, tendrá efectos perjudiciales y duraderos. Los psicólogos y científicos sociales han documentado efectos duraderos del crecimiento en la pobreza en el funcionamiento cognitivo, y los médicos observaron los efectos del trauma infantil en varios trastornos, aunque principalmente en el contexto de los trastornos de estrés postraumático (TEPT). También hay observaciones anecdóticas, apoyadas por algunas investigaciones, de que la adversidad acelera la maduración – los niños se convierten en adultos jóvenes más rápido, física y mentalmente. Los neurocientíficos, que son conscientes de la complejidad de los cambios que debe sufrir el cerebro en su transición de la infancia a la adultez temprana, sospechan y, más recientemente, han documentado que la adversidad infantil afecta a importantes medidas de la estructura y función cerebral. Pero este estudio fue el primero en comparar los efectos de la pobreza (L-SES) con los que experimentaron EET en el mismo conjunto de muestras.

Los investigadores analizaron los datos de la Philadelphia Neurodevelopmental Cohort, que incluyó a 9,498 participantes de 8 a 21 años de edad para el estudio. La cohorte racial y económicamente diversa incluye datos sobre SES, TSEs, desempeño neurocognitivo, y en una submuestra, neuroimagen multimodal tomada vía MRI.

Los investigadores encontraron asociaciones específicas de SES y TSE con síntomas psiquiátricos, desempeño cognitivo y varias anormalidades en la estructura cerebral.

Los hallazgos revelaron que la pobreza estaba asociada con una pequeña elevación en la gravedad de los síntomas psiquiátricos, incluyendo el estado de ánimo/ansiedad, las fobias, la externalización del comportamiento (oposición-desafiante, trastorno de conducta, TDAH) y la psicosis, en comparación con los individuos que no experimentaban pobreza. La magnitud de los efectos de las EET sobre la gravedad de los síntomas psiquiátricos fue inesperadamente grande. Las EET se asociaron principalmente con el TEPT, pero aquí los autores encontraron que incluso una sola EET se asoció con un aumento moderado en la gravedad de todos los síntomas psiquiátricos analizados, y dos o más EET mostraron grandes tamaños de efectos, especialmente en el estado de ánimo/ansiedad y en la psicosis. Además, estos efectos fueron mayores en las mujeres que en los hombres.

Con el funcionamiento neurocognitivo, el caso se invirtió; se encontró que la pobreza estaba asociada con déficits cognitivos de moderados a grandes, especialmente en el funcionamiento ejecutivo – abstracción y flexibilidad mental, atención, memoria de trabajo – y en el razonamiento complejo. Se descubrió que las EET tenían efectos muy sutiles, con individuos que experimentaron dos o más EET mostrando un déficit leve en la cognición compleja, pero demostrando un rendimiento de memoria ligeramente mejor.

Tanto la pobreza como las EET se asociaron con anomalías en las medidas de anatomía, fisiología y conectividad del cerebro. Las asociaciones con la pobreza estaban muy extendidas, mientras que las EET se asociaban con diferencias más focalizadas en las regiones límbica y fronto-parietal del cerebro, que procesa las emociones, la memoria, las funciones ejecutivas y el razonamiento complejo.

Los investigadores también encontraron evidencia de que la adversidad está asociada con el inicio temprano de la pubertad. Tanto la pobreza como las EET se asocian con la maduración física del niño a una edad más temprana. Los investigadores también encontraron los mismos efectos en el cerebro, y los hallazgos revelaron que una mayor proporción de niños que experimentaron adversidad tenían características de cerebros adultos. Esto afecta el desarrollo, ya que la estratificación cuidadosa de la conectividad estructural y funcional en el cerebro requiere tiempo, y la madurez temprana podría impedir el perfeccionamiento necesario de las habilidades.

«En conjunto, nuestro estudio no muestra evidencia que apoye el enfoque de’no usar la vara’, al contrario, hemos visto efectos inesperadamente fuertes de las EET en los síntomas psiquiátricos y de la pobreza en el funcionamiento neurocognitivo, y ambos están asociados con anormalidades cerebrales», aseguró Gur. «El estudio sugiere que tiene sentido que los padres y cualquier persona involucrada en la crianza de un niño intenten protegerlo de la exposición a la adversidad. Y para aquellos que tratan con niños que ya han estado expuestos a la adversidad, como tristemente sucede hoy en día con los refugiados en todo el mundo, esperan un aumento de los síntomas y consideran la remediación cognitiva, un tipo de tratamiento de rehabilitación que tiene como objetivo mejorar la atención, la memoria y otras funciones cognitivas».

«Los traumas que les ocurren a los niños pequeños pueden tener consecuencias para toda la vida», dijo el autor principal del estudio, Rubén C. Gur, PhD, profesor de Psiquiatría, Radiología y Neurología, y director del Laboratorio de Comportamiento Cerebral. «Obviamente sería mejor si pudiéramos mejorar la pobreza y evitar que ocurran eventos traumáticos. Además, el estudio pide que se preste más atención a los antecedentes socioeconómicos de los niños y a los efectos de la exposición al trauma. Los padres y educadores deben estar más conscientes de las necesidades especiales de los niños que están expuestos a cualquiera de las dos adversidades. Además, los profesionales de la salud mental deben estar particularmente al tanto de que los eventos traumáticos están asociados no sólo con el TEPT, sino con elevaciones en todos los dominios, incluyendo el estado de ánimo, la ansiedad y la psicosis».

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