Con los cuerpos aplastados, las patas delanteras agarradas y las alas caducas, las cañas de venado no se parecen a la típica mosca. Estos parásitos de los ciervos, que ocasionalmente muerden a los humanos, están más ampliamente distribuidos en los EE. UU. de lo que se pensaba, según los entomólogos de Penn State, que advierten que las cucarachas de los ciervos pueden transmitir bacterias que causan enfermedades.

«Era más o menos conocido dónde se encuentran las cucarachas de los ciervos, pero muy ampliamente», dijo Michael Skvarla, educador de extensión y director del Laboratorio de Identificación de Insectos del Departamento de Entomología de Penn State. «No sabemos si las cucarachas de ciervo transmiten patógenos (microorganismos causantes de enfermedades), pero si lo hacen, entonces saber dónde están más precisamente podría ser importante en términos de decirle a la gente que se cuide de ellos».

Los investigadores recopilaron los registros de las cuatro especies de ked de ciervo norteamericano y produjeron el mapa de localización más detallado de estas moscas hasta la fecha, documentando diez nuevos registros estatales y 122 nuevos registros de condados. Los investigadores publicaron sus resultados en una edición reciente de la Journal of Medical Entomology. También proporcionaron una clave de identificación de especies ilustrada.

El equipo aprovechó la ciencia ciudadana, es decir, la recopilación de datos por parte del público, para recopilar registros de ciervos de Estados Unidos y Canadá. Además de buscar en las bases de datos de los museos y en sitios web comunitarios como BugGuide e iNaturalist, el equipo distribuyó kits de colección de ked de ciervo a los cazadores como parte del proyecto comunitario Pennsylvania Parasite Hunters. Los investigadores también recolectaron moscas directamente de los cadáveres de las carnicerías de ciervos de Pensilvania.

«Realmente me gusta usar la información de la ciencia ciudadana», dijo Skvarla. «A menudo llena muchos vacíos porque la gente está tomando fotografías en lugares a los que los entomólogos no van. Los ciervos son el candidato perfecto para la ciencia ciudadana. Son fáciles de identificar porque sólo hay cuatro especies en el país y porque en su mayoría están separadas geográficamente. Y como moscas planas y parasitarias, son realmente distintivas. No se podría hacer esto con muchos grupos de insectos porque sería muy difícil identificarlos por las fotografías».

El venado europeo, Lipoptena cervi, que se cree que ha sido introducido desde Europa, se ha reportado previamente que ocurre en toda la región noreste. Los investigadores han reportado recientemente esta especie desde Connecticut, Rhode Island, Vermont, y tan al sur como Virginia. En Pennsylvania, ocurre en todo el estado, con 26 nuevos registros de condado.

Los investigadores también describen nuevos registros del ciervo neotropical L. mazamae, de Carolina del Norte, Tennessee y Missouri, que aumentan su área de distribución más al norte y al este de lo que se había informado anteriormente.

En el oeste de Norteamérica, dos especies de venado, L. depressa y Neolipoptena ferrisi, se encuentran desde Colombia Británica a través de los EE.UU. y hacia México, y tan lejos como Dakota del Sur. Los investigadores han reportado recientemente estas especies de Nevada e Idaho.

Las cucarachas de ciervo se encuentran generalmente en ciervos, alces y alces, pero ocasionalmente muerden a los humanos y a los mamíferos domésticos. Aunque se han detectado varios patógenos transmitidos por garrapatas, incluyendo bacterias que causan la enfermedad de Lyme, la fiebre por arañazo de gato y la anaplasmosis, se desconoce si pueden transmitirse a través de las mordeduras de ciervos.

«En Pensilvania hay muchos cazadores», dijo Skvarla. «Las cucarachas de ciervo pueden correr por tu brazo mientras estás en el campo vistiendo a un ciervo y mordiéndote. Si estos insectos están recogiendo patógenos de los ciervos, podrían transmitirlos a los cazadores. Con dos millones de cazadores en el estado, esa no es una porción insignificante de la población. No queremos asustar a la gente, pero la gente debe saber que existe la posibilidad de que las cucarachas de ciervo transmitan patógenos que pueden causar enfermedades».

Los investigadores examinarán a continuación cientos de semillas de ciervo en busca de patógenos. También diseccionarán algunos insectos para examinar las glándulas salivales y las vísceras por separado. Según Skvarla, este enfoque dará una buena indicación de si las cucarachas de ciervo podrían transmitir patógenos a través de las mordeduras, o si las bacterias son simplemente transmitidas a través del intestino después de una comida de sangre.

En Pensilvania, después de que las cucarachas de ciervo emergen del suelo cada otoño, vuelan a un huésped e inmediatamente pierden sus alas, usualmente permaneciendo en el mismo huésped de por vida. Las hembras producen sólo un huevo a la vez: eclosiona dentro de ella y alimenta a la larva en crecimiento con una sustancia parecida a la leche. Cuando la larva está casi completamente desarrollada, cae al suelo y forma una pupa, que finalmente emerge como un adulto alado. Si las bacterias causantes de enfermedades se transmiten de madre a hijo, las moscas recién surgidas podrían transmitir los patógenos a los huéspedes. Los patógenos también podrían propagarse cuando las moscas que atacan las bacterias saltan entre los animales en contacto cercano.

La otra investigadora que trabajó en este proyecto fue Erika Machtinger, profesora adjunta de entomología en Penn State.

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